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Bo Diddley
Biografías - Pioneros del Rock & Roll

 

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Bo Diddley. Biografía y discografia

Nunca su música resultó tan comercial como la de otros grandes nombres de su contexto temporal y geográfico, pero el áspero proceder rítmico de su rectangular guitarra, de diáfana ascendencia africana, dejó huella en las huestes de jóvenes músicos amantes del blues y el rock'n'roll, que a comienzos de los 60 idolatraban e imitaban los riffs distorsionados y pujantes, de substancia étnica, que destilaban las seis cuerdas de Bo Diddley.

El verdadero nombre de Bo Diddley era el de Ellas Bates, nacido el 30 de diciembre de 1928, en la localidad estadounidense de McComb, radicada en el Estado de Mississippi. Hijo de Ethel Wilson y Eugene Bates.

Adoptó pronto el apellido de McDaniel, al ser criado por su tía Gussie McDaniel, con quien se trasladó a comienzos de los años 30 a la ciudad de Chicago, en donde se empapó de blues, admirando desde su adolescencia a gente como Johnny Lee Hooker o Louis Jordan.
De niño aprendió a tocar el violín en una iglesia baptista, hasta que su hermana Lucille le regaló una guitarra cuando tenía doce años, hecho no sólo significativo para el propio Ellas, sino también para el devenir de la música rock.
Ellas McDaniel se rebautizó en los años 40 con el nombre artístico de Bo Diddley, apelativo adorado por el propio músico por su fonética, que había adoptado cuando intentó comenzar una carrera como boxeador.

En 1945 formó su primer grupo, el tío The Hipsters y antes del cambio de decenio ya se había casado dos veces, la primera con Louise Woolingham y la segunda con Tootsie Smith.
A mediados de los 50 grabó varios temas para el sello Chess Records, acompañado por buenos amigos y mejores instrumentistas, el cantante y armónica Billy Boy Arnold, el pianista Otis Spann, Jerome Green a las maracas, Frank Kirland a la batería y el armónica Lester Davenport. El single "Bo Diddley/I'm a man", publicado en 1955, cosechó notables ventas que sacaron a Diddley del anonimato.
La guitarra de Diddley sonaba con el ímpetu de una batería o un tambor subsahariano, con un ritmo mesmérico y una sonoridad aposentada en la distorsión, la reverberación y el trémolo.
En 1958 apareció su primer Lp, "Bo Diddley", un disco imprescindible que contenía esenciales clásicos de su carrera como los citados "I'm a man", "Bo Diddley" o canciones inmortales del estilo de "Before you accused me", "Diddy Wah Diddy", "Who do you love?" o "Pretty Thing", pieza que sirvió para bautizar a la banda británica The Pretty Things.
No sólo los Pretty Things cayeron en las redes del sonido de Bo Diddley, multitud de conjuntos y solistas versionaron a este maestro del rock'n'roll y el R&B: The Rolling Stones, Manfred Mann, The Yardbirds, Ronnie Hawkins, The Animals, Bob Seger, The Remains, Tim Hardin, la Creedence Clearwater Revival, The Sonics, Eric Clapton o el mismísimo Buddy Holly, que realizó un cover de "Bo Diddley".
A lo largo de su extensa carrera continuó escribiendo canciones de similar estilo, en los cuales aparecían temas grabados posteriormente por sus admiradores, como "Say Man", "Crackin' up", "Mona", "You can't judge a book by it's cover" o "Road Runner".
También colaboraría con éxito con otros mitos del rock'n'roll y el blues como Chuck Berry o Muddy Waters.
Curiosamente, cuando sus discípulos, The Rolling Stones o Animals, comenzaron a triunfar en los Estados Unidos en los años 60, su música comenzó a declinar a nivel artístico y comercial.
En los años 70, Bo Diddley (apodado "The Originator"), llegó a girar junto a The Clash, pero su carrera no consiguió restablecer sus pasadas glorias en estudio, glorias que forman parte de un legado único por su incalculable influencia en la historia del rock'n'roll, musica que ayudó a establecer junto a otros grandes nombres del género como Chuck Berry, Elvis Presley, Gene Vincent, Eddie Cochran, Buddy Holly o Jerry Lee Lewis.

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2ª Versión
 
 
Bo Diddley, un pionero con un estilo muy peculiar que, pese a no alcanzar el éxito masivo de, por ejemplo, Elvis, Chuck Berry o Little Richard, ha ejercido una enorme influencia en cantidad de bandas posteriores: grupos británicos de los ’60 como los Rolling Stones, los Pretty Things o Los Yardbirds, bandas de Garaje americanas y mogollón de grupos y solistas hasta nuestros días.

Ellas Bates, único hijo de Ethel Wilson y Eugene Bates, nace en una granja algodonera entre McComb y Magnolia (Mississippi) el 30 de diciembre de 1928. En 1934 es adoptado por una prima de su madre, Gussie McDaniel, tomando el nombre de Ellas McDaniel. A mediados de los ’30, la familia se traslada a Chicago, donde poco después el pequeño Ellas comienza a dar clases de violín con el profesor O.W. Frederick. Estudiaría este instrumento durante doce años, componiendo dos conciertos. Por las Navidades de 1940, su hermanastra Lucille le regala su primera guitarra: una acústica Harmony baratita.

Pero por esta época el joven Ellas no pretende vivir de la música, considerándola sólo un hobby. Nuestro protagonista soñaba con una vida en el campo: deseaba tener algún día una parcela de tierra en algún estado del Sur. De todas formas, aunque hobby, la música era importante para él. A Ellas siempre le habían fascinado los ritmos que había oído en las iglesias y trataba de traducirlos en su propio estilo. Gradualmente comenzó a copiar lo que hacía con el arco del violín, chasqueando las cuerdas de su guitarra. Batería frustrado, afirmaba que tocaba la guitarra como si tocase la batería.

Sigue practicando con la guitarra durante su adolescencia. Seguía sin pensar dedicarse profesionalmente a la música hasta que un día cae en sus manos una guitarra eléctrica. El flechazo es instantáneo. Poco tiempo después de dejar la escuela, forma su primer grupo, un trío llamado The Hipsters, luego conocido con el largo nombre de The Langley Avenue Jive Cats. Después de graduarse, tiene varios empleos, todos ellos mal pagados, incluyendo camionero, albañil y boxeador, de donde dicen que viene su nombre de guerra: Bo Diddley (otros dicen que se lo pusieron en el cole). También toca con su grupo para sacarse unos dólares extra. Por aquella época, en 1946, se casa con Louise Woolingham, pero su matrimonio no dura y un año después se vuelve a casar con Ethel Tootsie Smith, con la que estaría algo más de una década. Mientras tanto, desde 1946 es el líder del The Washboard Trio. En 1950 se les une Jerome Green a las maracas y, un año después, Billy Boy Arnold a la armónica. Las principales influencias de Bo eran Louis Jordan, Nat King Cole, John Lee Hooker y Muddy Waters.

En 1955, tras más de una década tocando en las calles, en mercados y en clubes de Chicago, llega su oportunidad: una prueba para el sello Checker (subsidiario de Chess), que le permite grabar ese mismo año su primer single: Hey Bo Diddley / I’m a man, que llega al número 2 de las listas de Rhythm & Blues y en el que empiezan a destacar su inconfundible voz y el particular sonido de su guitarra distorsionada. Gran importancia en el impacto de su sonido la tiene su banda: Jerome Green (maracas y respuesta vocal); su hermanastra; La Duquesa (2ª guitarra); Billy Boy Arnold (armónica); Joe Lee Williams o Bobby Parker (guitarra); Franz Kirkland o Clifton James (batería); Otis Spann (piano); y, en ocasiones, los Moonglows (destacado grupo de Doo-wop, como sabéis), a los coros. En esta formación podemos observar dos cosas: es un esquema bastante más complicado que el típico de guitarra-contrabajo-batería, lo que le va a conferir un sonido especial y propio, y también podemos observar el papel destacado de las guitarras, elemento muy característico de este sonido.

Diddley va a ir sacando unas canciones salvajes, de un ritmo penetrante y enfático. Este mismo año de 1955 graba, entre otras, Run Diddley daddy y Pretty thing. También aparece en el show de Ed Sullivan. En 1956 graba Who do you love, Cops and robbers y Before you accuse me y toca la guitarra en el tema de Billy Stewart Billy’s Blues (Parts 1 &2). Al año siguiente graba Mona y coescribe con Mickey y Sylvia el éxito de la pareja Love is strange. En 1958, la Chess edita su primer LP y, al año siguiente, su tema Say man, back again (grabado en 1958) alcanza el Top 20, su mayor éxito en las listas pop.

La década de los ’60 comienza con grandes cambios para él: se muda a Washington DC, donde construye su propio estudio de grabación en su casa, y contrae matrimonio con su tercera mujer, Kay Reynolds. En 1961, su tema Hey Bo Diddley (retitulado I’m going home) entra en el Top 40 británico, interpretado por Gene Vincent. Este año, la Checker Records edita su LP “Bo Diddley is a lover”. En 1962, es invitado a tocar en una fiesta privada en la Casa Blanca, evidentemente ante el presidente Kennedy y su esposa. Chess Records edita el tema de Billy Stewart Fat boy, coescrito por Bo. En 1963, Bo Diddley hace su primera gira por el Reino Unido, junto a los Rolling Stones, Little Richard y los Everly Brothers. El éxito es aplastante. No importa que la escena musical esté cambiando: Bo Diddley es insumergible. Pretty thing alcanza el Top 40 británico, su mayor éxito en las listas por del Reino Unido. Este año, Buddy Holly obtiene un póstumo (como también sabéis había muerto en 1959) Top 5 británico con Hey Bo Diddley. En 1964 graba con Chuck Berry el LP Two Great Guitars.

No era la primera vez que Chuck y Bo, buenos colegas, tocaban juntos: Bo había tocado la guitarra en Memphis Tennessee y en Sweet little rock and roller, éxitos de Chuck. Este año podemos observar una buena prueba de su influencia en las nuevas generaciones de músicos: aparece un nuevo grupo inglés que toma el nombre de una de sus canciones: The Pretty Things. En 1966 se rueda la película The legend of Bo Diddley. Dos años después, la Checker edita su LP Boss man, que es una reedición de su primer LP, aquel de 1958. Diddley se muda este 1966 a Granada Hills (California). El año siguiente, la Checker reedita muchos de sus primeros álbumes, reprocesados electrónicamente en stereo. El último año de la década se filma Sweet Toronto, en la que aparece nuestro prota.

Diddley sigue dando caña en los ’70. La Checker sigue editando sus LP’s: The black gladiator (1970) y Another dimension (1971) prueban que Diddley no ha perdido ni pizca de sus facultades. En 1971 se vuelve a mudar, esta vez, cumpliendo sus sueños de la infancia, a un rancho en Los Lunas (New Mexico), donde, te cagas, le nombran Sheriff Delegado. El cargo no le resta actividad: en 1972 se filman Let the good times roll y The London Rock’n’Roll Festival, apareciendo en ambas. También toca ese año en el Festival de Jazz de Montreux. El siguiente año se edita la banda sonora de Let the good times roll.

En 1974 se cierra una época de su vida, abandonando la Chess. Posteriormente diría que esta discográfica le estafó, no pagándole nunca royalties. Diddley sigue en activo, haciendo en 1975 una triunfante gira por Australia. En 1976, la RCA edita su LP The 20th anniversary of Rock’n’Roll. El año siguiente es MF Productions la que edita su doble LP en directo I´m a man. Y sigue con las mudanzas nuestro culo negro de mal asiento: en 1978 se traslada cerca de Hawthorne (Florida). Diddley se apunta a todas: en 1979 se va de gira con The Clash en el primer tour de los punkarras ingleses por USA.
 

Y llegamos a los ’80: En 1981, la Chess británica publica el doble LP Bo Diddley Chess Masters, seguido de un volumen 2 el siguiente año. En 1984, New Rose publica su LP Ain’t it good to be free. En 1985 participa en el Live Aid Concert de Philadelphia y aparece en la película 30th anniversary of Rock’n’Roll all-star jam. Empiezan los reconocimientos a su carrera. En 1986 es introducido en el Hall of Fame de la Asociación de la Música del Área de Washington, en 1987 entra en el Rock’n’Roll Hall of Fame y en 1989 es admitido, junto con Willie Dixon, en el Hollywood RockWalk. En 1990 recibe el Editor’s Lifetime Achievement Award de la revista Guitar Player. Chess sigue aprovechando sus archivos y edita The Chess Box. Mientras tanto, Triple X Records saca su CD Breakin’ through the B.S.

En 1991 la revista Vox incluye su Hey Bo Diddley como uno de los “100 discos que estremecieron al mundo”. Este año (en octubre) toca en los conciertos de Leyendas de la guitarra, en Sevilla, junto a gente de la talla de B.B. King, Albert Collins, Robert Cray, Dave Edmunds o Steve Cropper. En 1992 aparece en la convención nacional del Partido Demócrata y Rhino publica un CD tributo, el Bo Diddley beats. Pero que le hagan homenajes no quiere decir que esté acabado: en 1993 publica en Triple X su CD This Should not be, en 1994 New Rose saca su CD en directo Bo Diddley & Co. Live y en 1995 Triple X hace lo propio con su CD The mighty Bo Diddley. Su influencia sigue: en 1994 Dawn Penn llega al Top 3 del Reino unido con You don’t love me (no no no), que en realidad es el tema de Bo She’s fine, she’s mine retitulado. Siguen los premios: en 1996 se lleva el Lifetime Achievement Award de la Fundación de Rhythm’n’Blues. Code Blue Records publica su CD A man amongst men. En 1998 recibe un Lifetime Achievement Award de la Recording Academy en la ceremonia de los Grammy. El Rock’n’Roll Hall of Fame aclama su canción hey Bo Diddley como una de las 500 canciones que formaron el Rock & Roll.

Y llegamos a la actualidad: el año pasado entró en el Hall of Fame de los músicos del Mississippi y en el de la Asociación de la Música de Florida del Norte, y este mismo año, la grabación de 1955 de Hey Bo Diddley ha sido incluida entre las 365 canciones del siglo. ¿Qué más puedo decir? En estos momentos suena en mi equipo de música Run Diddley daddy. Oigo a Bo mugir y pegarle hostias a la guitarra. El Gladiador Negro os pateará el culo, pequeños. Oh yeah!

Inglish

He only had a few hits in the 1950s and early '60s, but as Bo Diddley sang, "You Can't Judge a Book by Its Cover." You can't judge an artist by his chart success, either, and Diddley produced greater and more influential music than all but a handful of the best early rockers. The Bo Diddley beat -- bomp, ba-bomp-bomp, bomp-bomp -- is one of rock & roll's bedrock rhythms, showing up in the work of Buddy Holly, the Rolling Stones, and even pop-garage knock-offs like the Strangeloves' 1965 hit "I Want Candy." Diddley's hypnotic rhythmic attack and declamatory, boasting vocals stretched back as far as Africa for their roots, and looked as far into the future as rap. His trademark otherworldly vibrating, fuzzy guitar style did much to expand the instrument's power and range. But even more important, Bo's bounce was fun and irresistibly rocking, with a wisecracking, jiving tone that epitomized rock & roll at its most humorously outlandish and freewheeling.

Before taking up blues and R&B, Diddley had actually studied classical violin, but shifted gears after hearing John Lee Hooker. In the early '50s, he began playing with his longtime partner, maraca player Jerome Green, to get what Bo's called "that freight train sound." Billy Boy Arnold, a fine blues harmonica player and singer in his own right, was also playing with Diddley when the guitarist got a deal with Chess in the mid-'50s (after being turned down by rival Chicago label Vee-Jay). His very first single, "Bo Diddley"/"I'm a Man" (1955), was a double-sided monster. The A-side was soaked with futuristic waves of tremolo guitar, set to an ageless nursery rhyme; the flip was a bump-and-grind, harmonica-driven shuffle, based around a devastating blues riff. But the result was not exactly blues, or even straight R&B, but a new kind of guitar-based rock & roll, soaked in the blues and R&B, but owing allegiance to neither.

Diddley was never a top seller on the order of his Chess rival Chuck Berry, but over the next half-dozen or so years, he'd produce a catalog of classics that rival Berry's in quality. "You Don't Love Me," "Diddley Daddy," "Pretty Thing," "Diddy Wah Diddy," "Who Do You Love?," "Mona," "Road Runner," "You Can't Judge a Book by Its Cover" -- all are stone-cold standards of early, riff-driven rock & roll at its funkiest. Oddly enough, his only Top 20 pop hit was an atypical, absurd back-and-forth rap between him and Jerome Green, "Say Man," that came about almost by accident as the pair were fooling around in the studio.
 
 
 
As a live performer, Diddley was galvanizing, using his trademark square guitars and distorted amplification to produce new sounds that anticipated the innovations of '60s guitarists like Jimi Hendrix. In Great Britain, he was revered as a giant on the order of Chuck Berry and Muddy Waters. The Rolling Stones in particular borrowed a lot from Bo's rhythms and attitude in their early days, although they only officially covered a couple of his tunes, "Mona" and "I'm Alright." Other British R&B groups like the Yardbirds, Animals, and Pretty Things also covered Diddley standards in their early days. Buddy Holly covered "Bo Diddley" and used a modified Bo Diddley beat on "Not Fade Away"; when the Stones gave the song the full-on Bo treatment (complete with shaking maracas), the result was their first big British hit.

The British Invasion helped increase the public's awareness of Diddley's importance, and ever since then he's been a popular live act. Sadly, though, his career as a recording artist -- in commercial and artistic terms -- was over by the time the Beatles and Stones hit America. He'd record with ongoing and declining frequency, but after 1963, he'd never write or record any original material on par with his early classics. Whether he'd spent his muse, or just felt he could coast on his laurels, is hard to say. But he remains a vital part of the collective rock & roll consciousness, occasionally reaching wider visibility via a 1979 tour with the Clash, a cameo role in the film Trading Places, a late-'80s tour with Ronnie Wood, and a 1989 television commercial for sports shoes with star athlete Bo Jackson. Richie Unterberger, All Music Guide
 

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