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Chuck Berry

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Chuck Berry

 

Diego A. Manrique, en la Historia del Rock de EL PAÍS, describía de forma muy acertada las canciones de Chuck Berry: ritmo imparable, guitarra afilada, sonido electrificante, historias de excepcional precisión y poder de evocación. Como instrumentista define lo que es el estilo básico de los guitarristas de Rock hasta el presente. Como compositor, sus piezas retratan de forma imperecedera el estilo de vida de la América juvenil de los años cincuenta. Hay muchos aspectos desconocidos en la vida de Charles Edward Anderson Berry. Uno de ellos es su fecha de nacimiento: unos dicen que fue el 18 de octubre de 1931; otros dan como válido el mismo día y mes, pero de 1926; y, por último, otros afirman que fue el 15 de enero de 1925. Con el lugar de nacimiento ocurre lo mismo: unos dicen que nació en St. Louis (Missouri) y otros que en San José (California). En cualquier caso, da lo mismo: lo importante para todos los amantes del Rock & Roll es que naciera, y ya está. Lo que sí es cierto es que con sólo unos meses de vida, el amigo Berry vivía con su familia en St. Louis, en el gueto de Elleardsville. Su padre, un carpintero muy trabajador y muy ligado a la iglesia baptista, había llegado a esa ciudad con la típica intención de casi todos los padres de estrellas del Rock & Roll: salir de la miseria. Desde muy pequeño, Berry se interesa por la música, consiguiendo una guitarra con la que practica noche y día. Con el ejemplo del padre y de una madre bastante firme en la economía doméstica aprende pronto el valor del esfuerzo personal y del ahorro y se hace con su primer coche: un Ford V-8 del ´34, el primero de una larga lista. Además de los coches, le apasiona la fotografía, la electrónica y todo lo que tenga que ver con la técnica. Pero la mayor afición de su vida van a ser las tías (junto con la música, que son compatibles). Pronto despuntará como follarín incansable. El alcohol, sin embargo, no le va, haciéndose totalmente abstemio tras una primera experiencia desagradable con éste (una mala tarde la tiene cualquiera). La primera vez que visite la cárcel (habría otras dos, pero todo a su tiempo) será en el verano de 1944. Charles se sube a un buga con dos colegas, hacia Kansas City. Pretenden llegar a California (todo el mundo pretende llegar a California. Deben repartir caramelos o algo así). Total, que se quedan sin pelas y a uno de sus coleguitas se le ocurre atracar una panadería. Nuestro héroe participa en el segundo atraco, esta vez a una barbería. De vuelta, el coche se jode y nadie para a ayudarles. Hacen bien, porque, tras mucho esperar, al primer buen samaritano que para le roban el coche, siendo detenidos poco después. Le condenan a 10 años de trena, pero sólo cumple tres en el reformatorio de Algoa (Missouri). Cuando vuelve a casa, en el ´47, se pone a currar de carpintero con su padre, que empieza a llamarle Chuck. Poco después se emplea como obrero en la cadena de montaje de la General Motors. Pronto ahorra para otro coche: un Buick Roadmaster Sedan del ´41. Berry mantiene la típica actitud de negro testarudo que curra duro para aprender las reglas y progresar en el mundo de los blancos. Él no es racista, y sus gustos cinematográficos y musicales abarcan tanto a blancos como a negros. Su afán de progresar le lleva a inscribirse en la School of Beauty Culture, un instituto de belleza al que iba después del curro. Consigue el título de peluquero y abre su propia peluquería con unos ahorrillos. Por esta época, en octubre de 1948, tiene lugar su boda con Themetta Suggs (a la que Chuck llama cariñosamente Toddy), una mujer bastante discreta. En 1950 nace su primera hija: Darlin´ Ingrid Berry (por Ingrid Bergman, su actriz favorita). Toddy le dará 2 hijas más y un hijo, pero Chuck se hinchará, durante su carrera, de ponerla los cuernos con mogollón de tías, blancas en su mayoría, que salen bien satisfechas. La guitarra no es el único instrumento que sabe manejar el follador rocanrolero de fino bigotillo, muñeca. Sigamos por donde íbamos: la afición de Chuck por la música no había disminuido. Berry venía sacándose un dinerillo extra tocando profesionalmente en los clubes de St. Louis Blues y Country para negros desde la primavera del ´52. Su banda, el Chuck Berry Combo (compuesta por Johnnie Johnson al piano, Ebby Hardy a la batería y él mismo a la guitarra y cantando), va aumentando su popularidad en la zona y consigue convertirse en la estrella de uno de los clubes más famosos de St. Louis: The Cosmopolitan Club. En esta época, toda la gente del mundillo sabía ya que iban a dar el campanazo. Los miembros del grupo visten elegantes uniformes en sus bolos y su amplio repertorio va desde las baladas de Nat King Cole hasta el Blues, pasando por Louis Jordan. La única banda que les disputa el título de “mejor grupo” de esa zona es la de Ike Turner, que toca al otro lado de la ciudad. Chuck BerryChuck era perfectamente consciente de que podía conseguir algo grande con su música, pero St. Louis se le quedaba pequeño. En el verano de 1954 viaja a Chicago con un colega y ve en una noche a Howlin´ Wolf, a Elmore James y a su ídolo Muddy Waters. Chuck se arma de valor y le pide a Muddy tocar con él un par de temas en el show de la noche siguiente. Muddy queda impresionado con la habilidad a la guitarra que le demuestra Chuck en el camerino. Accede y le aconseja que vaya a los estudios de la Chess (discográfica para la que graba Muddy. La Chess es un sello mítico en la historia de la música negra) para conseguir un contrato. Al día siguiente, Berry se presenta en la discográfica con una cinta que contiene dos canciones: Wee wee hours (adaptación de un clásico del Blues) y Maybellene (composición propia, partiendo de un viejo éxito Country). Es este tema el que llama la atención de Leonard Chess, que recomienda que la graben adaptada a esa nueva música que llaman Rock and Roll. Como se puede ver, la entrada de Chuck Berry en el nuevo ritmo es casual. En mayo de 1955, con Len Chess manejando un magnetofón monoaural Ampex 403, graba Maybellene, Wee wee hours, Thirty days y You can´t catch me. Firma contratos de grabación y edición y regresa a casa, al curro de carpintero, al que ha vuelto (la música aun no le da de comer, y tiene una familia que mantener). Pasa el tiempo sin obtener respuesta de Chess. De repente, Maybellene salta a la radio y se convierte en un éxito. Aquí interviene de forma decisiva Alan Freed, que recibe una copia y la pincha sin parar (Freed figura como coautor del tema por gentileza de la discográfica).Desde este momento, Berry se va a convertir en una de las figuras del abanico de Alan Freed. La canción se sitúa en lo alto de las listas de música negra y cabalga también por las emisoras blancas. La carrera de Chuck se dispara: sale de gira, tocando en clubes de Atlanta (Georgia) y en varias ciudades de Nueva Inglaterra, para empezar, y después en los teatros Paramount y Apollo, en Nueva York. Espabila cantidad en la gira, aprendiendo bien el oficio. Hace escala en Chicago para realizar una sesión de grabación el 20 de diciembre de 1955, de la que salen No money down, Together we will always be, Down bound train y otras. A partir de este año no va a parar: recorre el país de concierto en concierto, destacando por su profesionalidad y por su capacidad de espectáculo, con detalles como su famoso duckwalk (“paso del pato”); actúa en cantidad de shows de radio y TV y aparece en unas cuantas pelis, entre ellas Rock, Rock, Rock (1957) y Go, go, go (1959). Sigue grabando bastantes discos y colocándolos en las listas. Se considera que puede ser un serio competidor de Elvis, pero varios detalles juegan en su contra: el color de su piel (su éxito le ha convertido en uno de los artistas más odiados por los adultos blancos bienpensantes de USA), la mala infraestructura de su compañía y la ausencia de un empresario en condiciones que se la juegue por él. Pero su música no acusa estos problemas: se consolida como un estupendo guitarrista. Su sonido es Blues de Chicago, aderezado con toques de Country y del Jump Blues de Louis Jordan. Sus letras demuestran una gran capacidad para contar historias en el escaso tiempo que dura una canción. Aunque es un adulto, conecta dabuti con la juventud, lo que podemos comprobar si echamos un vistazo a los temas que trata en sus canciones: la hostilidad adolescente (Almost grown), la incomprensión de los adultos (Too much monkey business), la gran importancia del automóvil en la juventud americana (Maybellene, No particular place to go, No money down, Jaguar and Thunderbird, You can´t catch me)... También, como todos, habla de las relaciones chico-chica, en las que cuela algún detalle erótico en la mejor tradición Blues. Otro rasgo personal es la adición de detalles humorísticos a sus canciones. Berry se da cuenta de que el nuevo estilo puede ser un gran medio de comunicación y, como todos los intérpretes de Rock and Roll, también crea temas militantes: Rock and Roll music, Roll over Beethoven, Let it Rock... y, por supuesto, escribe el cantar de gesta por antonomasia al arquetipo de rocanrolero: Johnny Be Goode (una prueba irrefutable de la importancia de esta canción en la historia del Rock y de la música en general es que fue elegida como uno de los mensajes representativos de la civilización humana que fueron lanzados en la sonda espacial Voyager I, en busca de otras formas de vida inteligente. Anda, ¿eh?). Tampoco se olvida del fenómeno fan: Sweet little Rock and Roller, Sweet little sixteen, Little queenie, Go bobby soxer... El lenguaje que utiliza está repleto de barbarismos, pronunciaciones macarrónicas y palabras medio inventadas, que pasan directamente al argot quinceañero. En 1956, tras un concierto en Pittsburgh (Pennsylvania), conoce a la que podemos considerar como la mujer de su vida, a la que, fíjate tú, nunca se pasará por la piedra. Se trata de Francine, una chica judía de 20 años. Se hacen muy colegas y, cuando hay más confianza, ella le habla de la necesidad que tiene él de organizar sus asuntos. En noviembre de 1957, Francine (Berry la llama Fran) se va a St. Louis para trabajar con Chuck. Empieza revisando taquillajes e impagados. En febrero de 1958, abren una oficina: la sede de Chuck Berry Music Inc., desde donde se lleva la carrera de Chuck, el club de fans y sus cada vez más importantes operaciones inmobiliarias. Ah, Fran también toca la percusión en Memphis (joder con la niña). En marzo de ese año inauguran el Club Bandstand, un garito que regentará el propio Berry. Luego inauguran el Berry´s Park, un parque de atracciones que han construido en Missouri. Para costear las obras, Berry toca en cualquier sitio que le ofrezcan, viajando solos él y su guitarra y ahorrando al máximo, lo que va a influir en su creciente fama de rácano (por otra parte, ganada a pulso y seguramente influida también por las experiencias de su juventud que antes mencioné). Este mirar por el dinero le permite, en 1959, comprar una casa en el mejor barrio negro de St. Louis. Chuck BerryPero llegan los problemas: ese año, en uno de sus viajes “conoce a” -según unos- o tiene un lío con -según otros- (qué más da) una chavalita medio apache llamada Janice Escalante, en Juárez (Méjico) -según unos- o en El Paso (Texas) -según otros- (sigue dando igual). La niña no le suelta y Chuck decide traérsela a St. Louis y emplearla en el guardarropa de su club, vestida de india (qué exótico, tú). Y otra vez las dobles versiones (qué trajín): parece ser que, meses después, Chuck la despide y la india, según una versión, es detenida al ser descubierta prostituyéndose en un hotel; según otra, ella misma se planta en comisaría. El caso es que la niñata dice que tiene 14 tacos y que Chuck la ha obligado a ejercer la prostitución en su local. Chuck está en un buen lío, ya que tiene pendiente otro juicio por haber sido parado en la carretera acompañado de una joven francesa. De nada sirve que intente explicarse diciendo que él sólo quería aprender español y que no tiene ni idea de lo que hacía la niña fuera de su garito. Es procesado por trata de blancas. El juicio subsiguiente es seguido con atención por toda la nación. En el fondo, no sólo se juzga a Chuck Berry, también se juzga al Rock & Roll. Berry es declarado culpable, pero el juicio es invalidado por el talante racista de jurado y juez. El juicio de la francesa lo gana al declarar ésta que está enamorada de él, pero en el segundo juicio de la joven india es declarado culpable de haber impulsado, inducido e incitado a una menor a entregarse al libertinaje y sentenciado a tres años y una multa de 10.000 dólares. No sé si era culpable o no, pero, aparte de que la cría era una mala puta, el color de la piel de Chuck influyó en el veredicto, seguro. Pasa la mayor parte de su condena en el Federal Medical Center de Springfield (Missouri), donde aprovecha, siempre emprendedor, para estudiar empresariales, leyes, contabilidad y mecanografía. Allí escribe también nuevas canciones: Nadine, No particular place to go, Tulane, You never can tell y Promised land. Sale en libertad condicional el 18 de octubre de 1963 y se traslada a Chicago. Al recuperar la libertad encuentra un panorama totalmente distinto al que conocía. Su figura se ha revalorizado gracias a los nuevos grupos de éxito (Beatles, Stones, Kinks...), que se consideran influenciados por su música. Berry vuelve a los escenarios, cosechando algunos éxitos menores hasta 1965, pero se le considera una vieja gloria y tiene fama de mala leche y de rácano. En mayo de 1964, viaja por primera vez a Inglaterra para dar unos conciertos. Consigue bastantes actuaciones gracias a la moda Beatles/Rolling. La mayoría de los ídolos del Rock & Roll están fuera de combate por diversos motivos y él sabe adaptarse a los tiempos, cambiando de imagen: patillas, pantalones de campana y camisas de colorines. Mola a todo el mundo: en la segunda mitad de los sesenta es reivindicado por los hippies (te cagas), que ven en él a un predecesor espiritual (malditos porros), pero él se concentra en su Berry´s Park. En él se organizan varios festivales que congregan a mucha peña y que provocan quejas en el paleto vecindario. Fran se cansa y abandona el barco para volver a casa, pero regresa un par de años después. Chuck tira p´alante y acentúa su profesionalidad exagerándola hasta el racanismo (nada de bises, dinero extra por cada minuto de más en sus shows...). A partir de 1970, se convierte en un habitual de los conciertos nostálgicos. En uno de ellos (en Coventry, Inglaterra), graba y publica su discográfica sin su consentimiento My ding-a-ling, oda a la masturbación que llega al número 1 en 1972 y se convierte en el mayor éxito de su carrera. El éxito económico trae una auditoría del fisco, que le empura por impuestos no pagados de 1973-74. El 10 de agosto de 1979 ingresa en el Lompoc Prison Camp (California) por tres meses. En la trena termina su autobiografía. En 1975 había firmado un contrato con la Chess que le aseguraba un álbum anual, lo que confiere estabilidad a su carrera. A mediados de los ochenta ingresa en el Rock´n´Roll Hall of Fame y protagoniza la peli autobiográfica Hail! Hail! Rock and Roll. Y hasta aquí la historia de Charles Edward Anderson Berry. Actualmente, con los royalties que sigue cobrando por los cientos de versiones que se han hecho de sus temas, Chuck vive de puta madre. Además, continua tocando y la gente no le ha olvidado: es una estrella del Rock & Roll. Sí señor.

Videos de Chuck berry

Letras*Lyrics


Brown Eyed Handsome Man









Arrested on charges of unemployment,
he was sitting in the witness stand
The judge's wife called up the district attorney
Said you free that brown eyed man
You want your job you better free that brown eyed man

Flying across the desert in a TWA,
I saw a woman walking across the sand
She been a walkin' thirty miles en route to Bombay
To get a brown eyed handsome man
Her destination was a brown eyed handsome man

Way back in history three thousand years
In fact ever since the world began
There's been a whole lot of good women sheddin' tears
For a brown eyed handsome man
It's a lot of trouble was brown eyed handsome man

Beautiful daughter couldn't make up her mind
Between a doctor and a lawyer man
Her mother told her darlin' go out and find yourself
A brown eyed handsome man
Just like your daddy, he's a brown eyed handsome man

Milo Venus was a beautiful lass
She had the world in the palm of her hand
But she lost both her arms in a wrestling match
To get brown eyed handsome man
She fought and won herself a brown eyed handsome man

Two, three count with nobody on
He hit a high fly into the stand
Rounding third he was headed for home
It was a brown eyed handsome man
That won the game; it was a brown eyed handsome man








Johnny B. Goode










Deep down Louisiana close to New Orleans,
Way back up in the woods among the evergreens
There stood a log cabin made of earth and wood,
Where lived a country boy named of Johnny B. Goode
Who never ever learned to read or write so well,
But he could play the guitar like ringing a bell.
(Chorus)

Go Go
Go Johnny Go
Go Go
Johnny B. Goode
He use to carry his guitar in a gunny sack
Or sit beneath the trees by the railroad track.
Oh, the engineers used to see him sitting in the shade,
Strumming with the rhythm that the drivers made.
The People passing by, they would stop and say
Oh my that little country boy could play

(Chorus)

His mother told him someday you will be a man,
And you would be the leader of a big old band.
Many people coming from miles around
To hear you play your music when the sun go down
Maybe someday your name will be in lights
Saying Johnny B. Goode tonight.

(Chorus)








Mabellene










Mabebellene, why can't you be true
Oh Mabellene , why can't you be true
You've started back doin' the things you used to do

As I was motivatin' over the hill
I saw Mabellene in a Coup de Ville
A Cadillac arollin' on the open road
Nothin' will outrun my V8 Ford
The Cadillac doin' about ninety-five
She's bumper to bumper, rollin' side by side
Maybellene

The Cadillac pulled up ahead of the Ford
The Ford got hot and wouldn't do no more
It then got cloudy and started to rain
I tooted my horn for a passin' lane
The rainwater blowin' all under my hood
I know that I was doin' my motor good
Maybellene

Solo guitar

Mabebellene

The motor cooled down the heat went down
And that's when I heard that highway sound
The Cadillac asittin' like a ton of lead
A hundred and ten half a mile aheadv
The Cadillac lookin' like it's sittin' still
And I caught Mabellene at the top of the hill

Maybellene...

Solo guitar

Maybellene

Maybellene, why can't you be true
Oh Mabellene, why can't you be true
You've started back doin' the things you used to do

As I was motivatin' over the hill
I saw Mabellene in a Coup de Ville
A Cadillac arollin' on the open road
Nothin' will outrun my V8 Ford
The Cadillac doin' about ninety-five
She's bumper to bumper, rollin' side by side
Maybellene

The Cadillac pulled up ahead of the Ford
The Ford got hot and wouldn't do no more
It then got cloudy and started to rain
I tooted my horn for a passin' lane
The rainwater blowin' all under my hood
I know that I was doin' my motor good
Maybellene

Solo guitar

Maybellene

The motor cooled down the heat went down
And that's when I heard that highway sound
The Cadillac asittin' like a ton of lead
A hundred and ten half a mile ahead
The Cadillac lookin' like it's sittin' still
And I caught Maybellene at the top of the hill
Maybellene

Solo guitar

Maybellene








Memphis








(Chuck Berry)


Long distance information, give me Memphis Tennessee
Help me find the party trying to get in touch with me
She could not leave her number, but I know who placed the call
'Cause my uncle took the message and he wrote it on the wall

Help me, information, get in touch with my Marie
She's the only one who'd phone me here from Memphis Tennessee
Her home is on the south side, high up on a ridge
Just a half a mile from the Mississippi Bridge

Help me, information, more than that I cannot add
Only that I miss her and all the fun we had
But we were pulled apart because her mom did not agree
And tore apart our happy home in Memphis Tennessee

Last time I saw Marie she's waving me good-bye
With hurry home drops on her cheek that trickled from her eye
Marie is only six years old, information please
Try to put me through to her in Memphis Tennessee



My Ding A Ling










When I was a little bitty boy
my grandmother bought me a cute little toy
Silver bells hangin' on a string
she told me it was my ding a ling

My ding a ling, my ding a ling
I want to play with my ding a ling
My ding a ling, my ding a ling
I want to play with my ding a ling

And then mother took me to Grammer School
But I stopped all in the vestibule
Every time that bell would ring
catched me playin' with my ding a ling

Once I was climbing the garden wall
I slipped and had a terrible fall
I fell so hard I heard bells ring
but held on to my ding a ling

Once I was swimming cross Turtle creek
many snappers all around my feet
Shure was hard swimming cross that thing
with both hands holdin' my ding a ling

This here song it ain't so sad
the cutest little song you ever had
those of you who will not sing
You must be playin' with your own ding a ling
My ding a ling









No Particular Place To Go










Ridin' along in my automobile
My baby beside me at the wheel
I stole a kiss at the turn of a mile
My curiosity runnin' wild

Cruisin' and playin' the radio
With no particular place to go.

Ridin' along in my automobile
I'm anxious to tell her the way I feel,
So I told her softly and sincere,
And she leaned and whispered in my ear
Cuddlin' more and drivin' slow,
With no particular place to go.

No particular place to go,
So we parked way out on the Kokomo
The night was young and the moon was bold
So we both decided to take a stroll
Can you imagine the way I felt?
I couldn't unfasten her safety belt!

Ridin' along in my calaboose
Still tryin' to get her belt unloose
All the way home I held a grudge,
But the safety belt, it wouldn't budge

Cruisin' and playin' the radio
With no particular place to go.










Roll Over Beethoven













I'm gonna write a little letter,
gonna mail it to my local DJ
It's a rockin' rhythm record
I want my jockey to play
Roll Over Beethoven, I gotta hear it again today

You know, my temperature's risin'
and the jukebox blows a fuse
My heart's beatin' rhythm
and my soul keeps on singin' the blues
Roll Over Beethoven and tell Tchaikovsky the news

I got the rockin' pneumonia,
I need a shot of rhythm and blues
I think I'm rollin' arthritis
sittin' down by the rhythm review
Roll Over Beethoven rockin' in two by two

Well, if you feel you like it
go get your lover, then reel and rock it
Roll it over and move on up just
a trifle further and reel and rock it,
roll it over,
Roll Over Beethoven rockin' in two by two

Well, early in the mornin' I'm a givin' you a warnin'
don't you step on my blue suede shoes
Hey diddle diddle, I am playin' my fiddle,
ain't got nothin' to lose
Roll Over Beethoven and tell Tchaikovsky the news

You know she wiggles like a glow worm,
dance like a spinnin' top
She got a crazy partner,
oughta see 'em reel and rock
Long as she got a dime the music will never stop

Roll Over Beethoven,
Roll Over Beethoven,
Roll Over Beethoven,
Roll Over Beethoven,
Roll Over Beethoven and dig these rhythm and blues













Videos

Chuck Berry - You Can't Catch Me (1956)

Johnny B. Goode

No Particular Place To Go

Inglish

Inglish

Of all the early breakthrough rock & roll artists, none is more important to the development of the music than Chuck Berry. He is its greatest songwriter, the main shaper of its instrumental voice, one of its greatest guitarists, and one of its greatest performers. Quite simply, without him, there would be no Beatles, Rolling Stones, Beach Boys, Bob Dylan, nor a myriad others. There would be no standard "Chuck Berry guitar intro," the instrument's clarion call to get the joint rockin' in any setting. The clippety-clop rhythms of rockabilly would not have been mainstreamed into the now standard 4/4 rock & roll beat. There would be no obsessive wordplay by modern-day tunesmiths; in fact, the whole history (and artistic level) of rock & roll songwriting would have been much poorer without him. Like Brian Wilson said, he wrote "all of the great songs and came up with all the rock'n'roll beats." Those who do not claim him as a seminal influence or profess a liking for his music and showmanship show their ignorance of rock's development as well as his place as the music's first great creator. Elvis may have fueled rock & roll's imagery, but Chuck Berry was its heartbeat and original mindset. He was born Charles Edward Anderson Berry to a large family in St. Louis. A bright pupil, Berry developed a love for poetry and hard blues early on, winning a high school talent contest with a guitar-and-vocal rendition of Jay McShann's big band number, "Confessin' the Blues." With some local tutelage from the neighborhood barber, Berry progressed from a four-string tenor guitar up to an official six-string model and was soon working the local East St. Louis club scene, sitting in everywhere he could. He quickly found out that black audiences liked a wide variety of music and set himself to the task of being able to reproduce as much of it as possible. What he found they really liked -- besides the blues and Nat King Cole tunes -- was the sight and sound of a black man playing white hillbilly music, and Berry's showmanlike flair, coupled with his seemingly inexhaustible supply of fresh verses to old favorites, quickly made him a name on the circuit. In 1954, he ended up taking over pianist Johnny Johnson's small combo and a residency at the Cosmopolitan Club soon made the Chuck Berry Trio the top attraction in the black community, with Ike Turner's Kings of Rhythm their only real competition. But Berry had bigger ideas; he yearned to make records, and a trip to Chicago netted a two-minute conversation with his idol Muddy Waters, who encouraged him to approach Chess Records. Upon listening to Berry's homemade demo tape, label president Leonard Chess professed a liking for a hillbilly tune on it named "Ida Red" and quickly scheduled a session for May 21, 1955. During the session the title was changed to "Maybellene" and rock & roll history was born. Although the record only made it to the mid-20s on the Billboard pop chart, its overall influence was massive and groundbreaking in its scope. Here was finally a black rock & roll record with across-the-board appeal, embraced by white teenagers and Southern hillbilly musicians (a young Elvis Presley, still a full year from national stardom, quickly added it to his stage show), that for once couldn't be successfully covered by a pop singer like Snooky Lanson on Your Hit Parade. Part of the secret to its originality was Berry's blazing 24-bar guitar solo in the middle of it, the imaginative rhyme schemes in the lyrics, and the sheer thump of the record, all signaling that rock & roll had arrived and it was no fad. Helping to put the record over to a white teenage audience was the highly influential New York disc jockey Alan Freed, who had been given part of the writers' credit by Chess in return for his spins and plugs. But to his credit, Freed was also the first white DJ/promoter to consistently use Berry on his rock & roll stage show extravaganzas at the Brooklyn Fox and Paramount theaters (playing to predominately white audiences); and when Hollywood came calling a year or so later, also made sure that Chuck appeared with him in Rock! Rock! Rock!, Go, Johnny, Go!, and Mister Rock'n'Roll. Within a years' time, Chuck had gone from a local St. Louis blues picker making 15 dollars a night to an overnight sensation commanding over a hundred times that, arriving at the dawn of a new strain of popular music called rock & roll. The hits started coming thick and fast over the next few years, every one of them about to become a classic of the genre: "Roll Over Beethoven," "Thirty Days," "Too Much Monkey Business," "Brown Eyed Handsome Man," "You Can't Catch Me," "School Day," "Carol," "Back in the U.S.A.," "Little Queenie," "Memphis, Tennessee," "Johnny B. Goode," and the tune that defined the moment perfectly, "Rock and Roll Music." Berry was not only in constant demand, touring the country on mixed package shows and appearing on television and in movies, but smart enough to know exactly what to do with the spoils of a suddenly successful show business career. He started investing heavily in St. Louis area real estate and, ever one to push the envelope, opened up a racially mixed nightspot called the Club Bandstand in 1958 to the consternation of uptight locals. These were not the plans of your average R&B singers who contented themselves with a wardrobe of flashy suits, a new Cadillac, and the nicest house in the black section. Berry was smart with plenty of business savvy and was already making plans to open an amusement park in nearby Wentzville. When the St. Louis hierarchy found out that an underage hat-check girl Berry hired had also set up shop as a prostitute at a nearby hotel, trouble came down on Berry like a sledgehammer on a fly. Charged with transporting a minor over state lines (the Mann Act), Berry endured two trials and was sentenced to federal prison for two years as a result. He emerged from prison a moody, embittered man. But two very important things had happened in his absence. First, British teenagers had discovered his music and were making his old songs hits all over again. Second, and perhaps most important, America had discovered the Beatles and the Rolling Stones, both of whom based their music on Berry's style, with the Stones' early albums looking like a Berry song list. Rather than being resigned to the has-been circuit, Berry found himself in the midst of a worldwide beat boom with his music as the centerpiece. He came back with a clutch of hits ("Nadine," "No Particular Place to Go," "You Never Can Tell"), toured Britain in triumph, and appeared on the big screen with his British disciples in the groundbreaking T.A.M.I. Show in 1964. Berry had moved with the times and found a new audience in the bargain and when the cries of "yeah-yeah-yeah" were replaced with peace signs, Berry altered his live act to include a passel of slow blues and quickly became a fixture on the festival and hippie ballroom circuit. After a disastrous stint with Mercury Records, he returned to Chess in the early '70s and scored his last hit with a live version of the salacious nursery rhyme, "My Ding a Ling," yielding Berry his first official gold record. By decade's end, he was as in demand as ever, working every oldies revival show, TV special, and festival that was thrown his way. But once again, troubles with the law reared their ugly head and 1979 saw Berry headed back to prison, this time for income tax evasion. Upon release this time, the creative days of Chuck Berry seemed to have come to an end. He appeared as himself in the Alan Freed bio-pic, American Hot Wax, and was inducted into the Rock & Roll Hall of Fame, but steadfastly refused to record any new material or even issue a live album. His live performances became increasingly erratic, with Berry working with terrible backup bands and turning in sloppy, out-of-tune performances that did much to tarnish his reputation with younger fans and oldtimers alike. In 1987, he published his first book, Chuck Berry: The Autobiography, and the same year saw the film release of what will likely be his lasting legacy, the rockumentary Hail! Hail! Rock'n'Roll, which included live footage from a 60th-birthday concert with Keith Richards as musical director and the usual bevy of superstars coming out for guest turns. But for all of his off-stage exploits and seemingly ongoing troubles with the law, Chuck Berry remains the epitome of rock & roll, and his music will endure long after his private escapades have faded from memory. Because when it comes down to his music, perhaps John Lennon said it best, "If you were going to give rock & roll another name, you might call it 'Chuck Berry'." ~ Cub Koda, All Music Guide
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