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Carl Perkins E-Mail
Pioneros del Rock & Roll

 

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Carl Perkins ha sido siempre uno de mis favoritos. No se trata sólo de que fuera un compositor y guitarrista fuera de serie. En mi predilección también influye su carácter: era un tío muy majo. De hecho, entre las razones principales por las que no obtuvo todo el éxito que merecía debemos considerar su modestia y su sencillez. Carl Perkins no era un tipo ambicioso; simplemente hacía lo que le gustaba hacer: tocar Rock & Roll. Además, se llevaba muy bien con todo el mundo. Todo el mundo pensaba que debía tener algo de envidia a Elvis por haberle robado parte del éxito cuando el Rey versioneó Blue suede shoes, el mayor éxito de Perkins, pero lo cierto es que Carl estaba profundamente agradecido al de Tupelo porque decía que a él y a muchos otros les dieron la oportunidad de grabar Rockabilly gracias a que Elvis había roto el hielo previamente. Carl, que era un tío legal, comprendía el éxito de Elvis, ya que pensaba que era un artista completísimo, con una gran voz, una capacidad natural para interpretar lo que le echasen y además un enorme atractivo para el público femenino. Perkins era muy amiguete de Elvis. De hecho, Perkins era amiguete de todo el mundo, no sólo de los músicos de su generación, sino de gente tan diversa como los Beatles, Iggy Pop o los Stray Cats. Y siempre estaba dispuesto a tocar y pasar un buen rato con quien fuera. Recientemente me pillé un CD de un grupo danés de Rockabilly adolescente (The Billys; el CD se titula Rockabilly Rebels) y cuál sería mi sorpresa al ver que Perkins, los Jordanaires y Charlie McCoy tocaban con ellos en varios temas y que uno de éstos lo cantaba Carl. Debe de ser la última o una de las últimas cosas que grabó. Tampoco tenía problemas para aparecer en cualquier homenaje o concierto benéfico en que se lo pidiesen. De buen rollito, Carl. Carl Perkins nace en Tiptonville (Tennessee) el 9 de abril de 1932, siendo el segundo de tres hijos varones de un matrimonio de granjeros. Como viene siendo habitual en los primeros ídolos del Rock & Roll, sus orígenes eran bastante pobres. Los Perkins vivían en una granja subvencionada por el Estado y su familia era la única de raza blanca de la zona. Esto constituye otro factor importante: Carl, con raíces culturales blancas y rodeado de las costumbres y la música negras. Desde muy pequeño demuestra aptitudes para el manejo de la guitarra. Su maestro en este instrumento es un bracero negro de la plantación llamado John Westbrook. El primer instrumento de Carl lo construye él mismo (no hay pelas) con una caja de cigarros. En 1945, los Perkins se trasladan a Bemis en busca de mejor fortuna. Ese año Carl gana un concurso de jóvenes talentos cantando Home on the range. Esto le anima a componer su primera canción: Movie magg, que una década más tarde sería su primer disco con la Sun Records. Carl convence a sus hermanos Jay B. y Clayton para formar un grupo: la Perkins Brothers Band. Antes de dos años ya ofrecen regularmente un show radiofónico en la WTJS y actúan en varios clubes. Carl Perkins, como músico sureño que es, combina influencias Blues (John Lee Hooker, Muddy Waters…) y Country (Bill Monroe, Hank Williams…), pero, de momento, su música está más escorada hacia el Country que hacia el Blues. En 1953, Carl se compra su primera guitarra (una Les Paul), Clayton se pilla un contrabajo y Jay B., una guitarra acústica. También contratan a un batería: W.S. Fluke Holland, que más tarde tocaría en la banda de Johnny Cash. Por Holland conoce Carl a Curley Griffin´, cantante y compositor ciego que le anima a grabar. A finales de este año, Carl envía cintas de su grupo a varias discográficas, sin resultados. Sigue con los bares, pero cada vez lo hacen mejor y, aunque continúan sonando a lo Hank Williams, poco a poco van introduciendo influencias Blues. Perkins cuenta con buenas aptitudes: canta, escribe casi todos sus temas y es un guitarrista cojonudo. De hecho, Carl ya es famoso en la zona de Memphis por su particular forma de tocar la guitarra: un toque muy cuidadoso, con las notas sonando muy claras. Nuestro hombre contará años después que esto no tenía nada que ver con el virtuosismo; que tocaba así porque tenía miedo de que se le jodiera alguna cuerda, ya que muchas veces no tenía pelas para comprar otra. Escuchar el That´s all right, mama por Elvis va a ser lo que le anime a profesionalizarse definitivamente. Ese mismo año (1954), Carl viaja a Memphis para ver a Sam Phillips, pero fracasa en su intento porque Sam está muy liado con la promoción del primer single de Elvis. Perkins insiste hasta llamar la atención de Marion Keisker, la secretaria de Phillips, que consigue que éste escuche Movie magg (no veas lo que le debe la historia del Rock & Roll a la buena de Marion; recordad que también fue ella la que descubrió a Elvis). A Sam le interesa, pero no le acaba de convencer (este hombre, siempre igual) y le pide otra canción. Perkins le trae, al cabo de unos días, Turn around. El 25 de enero de 1955, Carl Perkins firma el tan ansiado contrato con la Sun. El primer single de Carl es editado por Flip, un sello subsidiario de la Sun, pero, tras la entusiasta acogida por parte de los DJ´s, la Perkins Brothers Band grabará ya con la casa madre. El mes siguiente salen de gira con Elvis y luego se les une Johnny Cash. En septiembre sale el segundo single, con Let the jukebox keep on playing, tema Country, en la cara A, y Gone, gone, gone, tema Rockabilly, en la cara B. En noviembre, Elvis es vendido a la RCA, lo que va a influir, y mucho, en la carrera de Carl Perkins. Sam Phillips creía, tras la marcha del Pelvis, que podría repetir la fórmula con facilidad. Necesita a alguien que interprete el nuevo estilo y que lo haga con calidad, y en esta parte del plan es donde encaja Carl. En este momento, su carrera se dispara. Phillips le promociona con actuaciones en la radio, incluido el Grand Ole Opry. El estilo de Perkins se orienta definitivamente hacia el Rockabilly. El 19 de diciembre tiene lugar una sesión de grabación histórica en la que se graban Blue suede shoes y Honey don´t, compuestas por Carl y editadas el 1 de enero de 1956. Hay un detalle de la mítica Blue suede shoes que no debemos pasar por alto: es una de las primeras canciones que habla de la importancia de la indumentaria como elemento distintivo del rockero (“puedes hacer cualquier cosa / pero apártate de mis zapatos azules de gamuza”). Estamos ante el nacimiento de la tribu urbana. La reacción del público ante este tema es bestial y el disco se convierte inmediatamente en éxito de ventas. La canción sería grabada posteriormente por Elvis, robándole parte del éxito, pero Perkins la sitúa en los primeros puestos de las listas de Pop, Country y Rhythm & Blues, lo cual tampoco es moco de pavo. Carl Perkins va a ser promocionado a escala nacional, con varias apariciones en la tele. El colofón de esta campaña será una actuación en el famoso show de Ed Sullivan. El 22 de marzo, tras una sesión de grabación en la Sun, los Perkins suben a un Cadillac (regalo de Sam) y ruedan hacia el Norte, rumbo a los shows de Ed Sullivan y Perry Como. A mitad de camino, en Wilmington (Delaware), sufren un accidente. Carl tiene que guardar cama durante 6 meses a causa de una fractura de cráneo y Jay también resulta gravemente herido. En septiembre vuelven al estudio y, pese a que graban temas tan cojonudos como Boppin´ the Blues, que consigue buenas ventas, el tiempo pasado en el hospital había sido el suficiente para joderles una carrera más que prometedora, en aquella época tan vertiginosa en el campo musical. Aunque seguirían teniendo éxito, Carl ya no tenía la posibilidad de se un nuevo Elvis. Ese mismo septiembre graban otro single: I´m sorry, I´m not sorry y Dixie fried, dos rockabillies auténticos. El disco obtiene enormes ventas en los estados del Sur, pero pasa bastante desapercibido en los del Norte. Seguramente los textos eran demasiado para la época. Durante 1957 salen tres nuevos discos de Perkins, todos ellos éxitos, pero todos bastante lejos del éxito que obtuvo con Blue suede shoes. Carl Perkins iba poco a poco quedando relegado a la segunda fila. Sus siguientes discos mantenían la calidad de siempre, como Matchbox, clásico del Blues, en el que Perkins era acompañado por Jerry Lee Lewis al piano. Pero la mala suerte le sigue persiguiendo: su single Dixie fried es censurado en Inglaterra. Sam Phillips quiere reflotar la carrera de Perkins y, en diciembre, lanza el tema Glad all over, apoyado por una poderosa campaña publicitaria. Carl aparece cantando esta canción en la peli Jamboree, en la que también salían Fats Domino y Jerry Lee Lewis. Una vez más, el intento fracasó y Carl cayó en una fuerte depresión. En 1958, sus oportunidades eran ya nulas porque las nuevas estrellas de la Sun eran Johnny Cash y Jerry Lee Lewis, lo que no le dejaba mucho sitio. Y sigue la mala suerte: las heridas que su hermano Jay había sufrido en el accidente empiezan a molestarle. En junio, la banda se disuelve por un tiempo y Clayton se aficiona a la bebida, acabando alcoholizado. Lo mismo le ocurre a Carl, cada vez más inmerso en su depresión, tocando fondo con la muerte repentina de Jay. Pocos meses después expira su contrato con Sun y decide no renovarlo. Johnny Cash, cuyo contrato también había expirado, le convence para abandonar la compañía y firmar con Columbia, donde podían obtener un porcentaje mayor de los royalties (era práctica común en Sun pagar poco de royalties a los artistas). Durante los años siguientes, Carl cambia de compañía en numerosas ocasiones. A finales de los sesenta recorre el circuito Country con Johnny Cash. También realiza giras con sus hijos Stan y Greg. Nunca recuperó el éxito perdido, pero siempre fue una estrella del Rock & Roll, y siguió haciendo giras por EE.UU. y Europa mientras se tuvo en pie. Murió el 19 de enero de 1998, en un hospital de Nashville (Tennessee), a causa de problemas cardiacos. El hombre, con sus 65 años, había sufrido ya tres infartos en noviembre y diciembre del ´97. Su corazón ya no pudo más. Descansa en paz, Rockin´ Guitar Man.


Inglish

While some ill-informed revisionist writers of rock history would like to dismiss Carl Perkins as a rockabilly artist who became a one-hit wonder at the dawn of rock & roll's early years, a deeper look at his music and career reveals much more. A quick look at his songwriting portfolio shows that he composed "Daddy Sang Bass" for Johnny Cash, "I Was So Wrong" for Patsy Cline, and "Let Me Tell You About Love" for the Judds, big hits and classics all. His influence as the quintessential rockabilly artist has played a big part in the development of every generation of rockers to come down the pike since, from the Beatles' George Harrison to the Stray Cats' Brian Setzer to a myriad of others in the country field as well. His guitar style is the other twin peak -- along with that of Elvis' lead man Scotty Moore -- of rockabilly's instrumental center, so pervasive that modern-day players automatically gravitate toward it when called upon to deliver the style, not even realizing that they're playing Perkins licks, sometimes note for note. As a singer, his interpretation of country ballads is every bit as fine as his better-known rockers. And within the framework of the best of his music is a strong sense of family and roots, all of which trace straight back to his humble beginnings. He was born to sharecroppers Buck and Louise Perkins (misspelled on his birth certificate as "Perkings") and was soon out in the fields picking cotton and living in a shack with his parents, older brother Jay, and his younger brother Clayton. Working alongside blacks in the field every day, it's not at all surprising that when Carl was gifted with a secondhand guitar, he went to a local sharecropper for lessons, learning firsthand the boogie rhythm that he would later build a career on. By his teens, Carl was playing electric guitar and had recruited his brothers Jay on rhythm guitar and Clayton on string bass to become his first band. The Perkins Brothers Band, featuring both Carl and Jay on lead vocals, quickly established itself as the hottest band in the get-hot-or-go-home cutthroat Jackson, TN, honky tonk circuit. It was here that Carl started composing his first songs with an eye toward the future. Watching the dancefloor at all times for a reaction, Perkins kept reshaping these loosely structured songs until he had a completed composition, which would then be finally put to paper. Perkins was already sending demos to New York record companies, who kept rejecting him, sometimes explaining that this strange new hybrid of country with a black rhythm fit no current commercial trend. But once Perkins heard Elvis on the radio, he not only knew what to call it, but knew that there was a record company person who finally understood it and was also willing to gamble in promoting it. That man was Sam Phillips and the record company was Sun Records, and that's exactly where Perkins headed in 1954 to get an audition. It was here at his first Sun audition that the structure of the Perkins Brothers Band changed forever. Phillips didn't show the least bit of interest in Jay's Ernest Tubb-styled vocals but flipped over Carl's singing and guitar playing. A scant four months later, he had issued the first Carl Perkins record, "Movie Magg"/"Turn Around," both sides written by the artist. By his second session, he had added W.S. Holland -- a friend of Clayton's -- to the band playing drums, a relatively new innovation to country music at the time. Phillips was still channeling Perkins in a strictly hillbilly vein, feeling that two artists doing the same type of music (in this case, Elvis and rockabilly) would cancel each other out. But after selling Elvis' contract to RCA Victor in December, Perkins was encouraged to finally let his rocking soul come up for air at his next Sun session. And rock he did with a double whammy blast that proved to be his ticket to the bigs. The chance overhearing of a conversation at a dance one night between two teenagers coupled with a song idea suggestion from labelmate Johnny Cash inspired Perkins to approach Phillips with a new song he had written called "Blue Suede Shoes." After cutting two sides that Phillips planned on releasing as a single by the Perkins Brothers Band, Perkins laid down three takes each of "Blue Suede Shoes" and another rocker, "Honey Don't." A month later, Phillips decides to shelve the two country sides and go with the rockers as Perkins' next single. Three months later, "Blue Suede Shoes," a tune that borrowed stylistically from pop, country, and R&B music, sat at the top of all charts, the first record to accomplish such a feat while becoming Sun's first million-seller in the bargain. Ready to cash in on a national basis, Carl and the boys headed up to New York for the first time to appear on The Perry Como Show. While en route their car rammed the back of a poultry truck, putting Carl and his brother Jay in the hospital with a cracked skull and broken neck, respectively. While in traction, Perkins saw Presley performing his song on The Dorsey Brother Stage Show, his moment of fame and recognition snatched away from him. Perkins shrugged his shoulders and went back to the road and the Sun studios, trying to pick up where he left off. The follow-ups to "Shoes" were, in many ways, superior to his initial hit, but each succeeding Sun single held diminishing sales, and it wasn't until the British Invasion and the subsequent rockabilly revival of the early '70s that the general public got to truly savor classics like "Boppin' the Blues," "Matchbox," "Everybody's Trying to Be My Baby," "Your True Love," "Dixie Fried," "Put Your Cat Clothes On," and "All Mama's Children." While labelmates Cash and Jerry Lee Lewis (who played piano on "Matchbox") were scoring hit after hit, Perkins was becoming disillusioned with his fate, fueled by his increasing dependence on alcohol and the death of his brother Jay to cancer. He kept plugging along, and when Cash left Sun to go to Columbia in 1958, Perkins followed him over. The royalty rate was better, and Perkins had no shortage of great songs to record, but Columbia's Nashville watch-the-clock production methods killed any of the spontaneity that was the charm of the Sun records. By the early '60s, after being dropped by Columbia and moving over to Decca with little success, Perkins was back playing the honky tonks and contemplating getting out of the business altogether. A call from a booking agent in 1964 offering a tour of England changed all of that. Temporarily swearing off the bottle, Perkins was greeted in Britain as a conquering hero, playing to sold-out audiences and being particularly lauded by a young beat group on the top of the charts named the Beatles. George Harrison had cut his musical teeth on Perkins' Sun recordings (as had most British guitarists) and the Fab Four ended up recording more tunes by him than any other artist except themselves. The British tour not only rejuvenated his outlook, but suddenly made him realize that he had gone -- through no maneuvering of his own -- from has-been to legend in a country he had never played in before. Upon his return to the States, he hooked up with old friend and former labelmate Cash and was a regular fixture of his road show for the next ten years, bringing his battle with alcohol to an end. The '80s dawned with Perkins going on his own with a new band consisting of his sons backing him. His election to the Rock and Roll Hall of Fame in the mid-'80s was no less than his due. After a long battle with throat cancer, Perkins died in early 1998, his place in the history books assured.

 


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Blue Suede Shoes



Rockabilly Medley



Carl Perkins & Jerry Lee Lewis - Mean Woman Blues/Blue Suede


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