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Biografías - Pioneros del Rock & Roll

 

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La mayoría de la gente asocia a Roy Orbison con baladas tristonas y románticas. Poca gente conoce su faceta Rockabilly cañera. Y creedme: cuando Roy tocaba Rockabilly, colegas, sonaba de lo más macarra y no podías evitar como mínimo seguir el ritmo con el pie. Roy Orbison no movía un músculo en escena, pero era un buen guitarrista y tenía una de las grandes voces del Rock & Roll, tenor capaz de dinámicos crescendos. Como todos los pioneros blancos del Rock, Roy empezó haciendo Country, pero, como siempre, empecemos esta historia por el principio. Roy Kelton Orbison nace el 23 de abril de 1936 en Vernon (Tejas), aunque su familia se traslada pronto a la cercana ciudad de Wink. Como viene siendo habitual entre los pioneros del Rock que hemos visto, Roy se siente atraído por la música desde muy temprana edad. Será su padre quien le enseñe a tocar la guitarra. Ya adolescente, montará una banda bajo el nombre de The Wink Westerners, con la que toca Country por la zona. La banda evoluciona poco a poco hacia el Rockabilly, mientras que cambia su nombre por el de Teen Kings. Gracias a ser colega de Buddy Holly, el manager de éste, Norman Petty, escucha su música y le facilita una grabación en sus estudios de Clovis (Nuevo Méjico), registrando dos canciones: Tryin´ to get to you y Ooby dooby, que son editadas en el sello Jewel. No hay grandes ventas, pero Sam Phillips, dueño de Sun Records, les ficha. Ooby dooby vuelve a ponerse a la venta el 1 de abril de 1956, pero esta vez con Go, go, go en la otra cara, obteniendo un importante éxito. Después de esto grabará temas estupendos como Rock house, Sweet and easy o Domino, pero los siguientes singles van a ir fallando en las ventas uno detrás de otro. Tras haber prestado a los Everly Brothers una canción que le escribió a su esposa, Claudette, y que resulta un gran éxito, Orbison consigue un contrato en la RCA, compañía que le manda a Nashville para grabar bajo la producción de Chet Atkins. Esta etapa resulta poco fructífera: las nulas ventas de Almost eighteen y Paper boy hacen que la RCA le rechace, por lo que pasa al sello Monument, en el que se reedita Paper boy, con resultados pobres, y Uptown, que tampoco consigue gran cosa. Casi desesperado, a Fred Foster, el dueño de Monument, se le ocurre variar la línea de Orbison, que abandona el Rock & Roll (lástima) y se pasa a las baladas, construidas éstas con un clima que iba in crescendo y aderezadas con instrumentos de cuerda y coros masculinos. Así, en 1960 alcanza su primer número uno y su primer disco de oro con Only the lonely. La fama de Roy desborda los EE.UU. y llega al Reino Unido y a Australia con nuevas canciones: Blue angel (1960), Running scared (1961), Crying (1961), Dream baby (1962), It´s over (1964) y el mayor éxito de su carrera: Oh, pretty woman (1964), que vendió más de 7 millones de copias en menos de un año y permaneció 3 semanas en lo más alto de las listas americanas en plena época de la invasión británica. En el Reino unido, esta canción proporcionó a Roy su segundo número uno directo (It´s over había dominado las listas británicas en la primavera del 64) y, como su predecesor, se mantuvo en las listas más de cuatro meses. Por esta época Roy era el único cantante americano que resistía ante la invasión británica. No contento con esto, él también invadía el Reino Unido, no solamente en las listas (como hemos visto), sino también haciendo giras regularmente por las islas, al principio compartiendo cartel con los Beatles. Como vemos, Las cosas van bien y, en 1965, Roy firma un contrato de mucha pasta con la MGM. Pero lo bueno dura poco y la desgracia le tenía ganas al bueno de Roy. Nuestro protagonista y su ex-mujer Claudette estaban en pleno proceso de reconciliación cuando, al volver en moto de presenciar una carrera, tienen un accidente y Claudette muere en el acto. Orbison queda solo, destrozado y con tres hijos a su cargo. Más adelante escribirá una canción sobre el hecho, Too soon to know, que será un éxito en las listas británicas. Más desgracias: dos años después, en 1968, estando de gira por el Reino Unido, se produce un incendio en su casa de Tennessee en el que pierden la vida sus hijos Roy, de 13 años, y Tony, de 8. A partir de este momento, Roy no levanta cabeza. Reducido a tocar en clubes, vuelve a sus raíces Country y graba para Mercury y Asylum en los años setenta. Dicen que el tiempo pone a todos en su sitio. A finales de los setenta, su reputación vuelve a subir. Este renacimiento se da al principio a través de versiones de otros artistas que se reconocen influenciados por su música. Linda Ronstadt fue una de las primeras con su versión de Blue Bayou (1977). Tres años después, Roy gana un Grammy por su dueto con Emmylou Harris (That loving you feeling again). Por esta época se va de gira con los Eagles. En 1981 ofrece un exitoso comeback show, al tiempo que Don McLean obtiene éxito con su versión del clásico de Orbison Crying. Al año siguiente triunfa otra versión de un tema de Roy, esta vez Oh, pretty woman, interpretada por Van Halen. Pero el éxito de verdad va a volver a la carrera de Roy cuando su regrabación de su éxito de 1963 In dreams se convierte en un elemento principal de la peli de David Lynch Blue Velvet (1986). Después de esto, Roy ficha por Virgin y, con todas sus antiguas grabaciones embrolladas en procedimientos de bancarrota, Orbison decide regrabarlos. En 1987 entra en el Rock & Roll Hall of Fame y se convierte en miembro de los Traveling Wilburys, con Tom Petty, Bob Dylan, Jeff Lynne y George Harrison. Su música está en auge y Orbison graba un especial para la tele titulado Roy Orbison and friends: a black and white night. Entre estos amigos de Roy que le sirven de banda de acompañamiento están Bruce Springsteen, Tom Waits, K.D. Lang (con la que este mismo año graba en plan dueto Crying), Elvis Costello, Jackson Browne, Bonnie Raitt, J.D. Souther, Jennifer Warnes y algunos más. Pero no era posible que Roy disfrutase mucho tiempo de buena estrella. Cuando le estaba yendo tan bien, va y palma repentinamente de un ataque al corazón el 6 de diciembre de 1988 en el hospital de Hendersonville (Tennessee), después de quejarse de dolores en el pecho en casa de su madre. Tiene 52 tacos. Editado a título póstumo en 1989, su álbum Mystery girl se convierte en el de mayores ventas de su carrera. Dos de las canciones de este LP se convierten en hits del Top Ten: You got it (escrita por sus colegas Tom Petty y Jeff Lynne) y I drove all night. En 1992, Virgin saca al mercado King of hearts, una recopilación de temas inéditos. Orbison murió hace ya trece años y pico, pero su estrella sigue brillando con fuerza en el firmamento del Rock & Roll. Y así será mientras existan tocadiscos, cassettes, reproductores de CD o lo que quieran inventar para escuchar música.

Inglish

Roy Orbison
Born Vernon, Texas, April 23, 1936
Died Hendersonville, Tennessee, December 6, 1988

Like all early white rockers, Roy Orbison began as a country singer. By the early 50's he was performing professionally under the guidance of Norman Petty (later Buddy Holly's manager), though his break came when Johnny Cash, then signed to Sun, put him in touch with that label. Orbison sent a tape of "Ooby Dooby" ("because that was the kind of material that Sun was releasing at the time") and got himself a deal.

A rockabilly classic, "Ooby Dooby" was a hit in 1956, and was followed by several similar records. Though Orbison's leaning was more towards the ballads for which he would become famous, these early releases are worth pursuing; his melodic tenor cuts across the rock beat with strange grace. Amongst the best were "Domino", covered by the Cramps, "Problem Child", and the weird-as-hell "Chicken Hearted", a raw semi-instrumental in which Orbison boasts of his cowardice in seemingly the wrong key.

Even at this early stage, however, Roy was looking beyond rockabilly and was convinced that his true calling was as a songwriter. Roy Orbison left Sun in 1957 and signed to music publishers Acuff-Rose. Indeed his song "Claudette", written while at Sun was a top 30 hit for The Everly Brothers in 1958. Then followed "Down the Line", a stable mate for Jerry Lee Lewis.

It was as a songwriter that he was invited to move to Nashville. Signing a new contract with Monument, Orbison began collaborating with fellow Texan, Joe Melson. Beginning with Up Town, the pair had a long and extremely productive writing partnership. Of Roy's first 15 top 40's hits, six were penned by the Orbison/Melson team. They included the breakthrough record Only The Lonely (Know How I Feel), which became #1 in Britain and #2 in America. (This record sold two million and established Orbison as the premier balladeer of the Kennedy years.) In Britain however, it didn't just top the charts but remained in the Top 40 for nearly 6 months. Only The Lonely is, of course, the song regarded by many as the starting point of Roy's classic ballad sound. Most of the hits that would follow before he left Monument in 1965, such as Running Scared, Crying, Dream Baby, In Dreams, and It's Over, contain a vivid combination of hurtful romantic longing combined with near operatic vocals that established Roy as a truly unique talent.

Eight top ten hits in the four years between 1960 and 1964 paved the way for the biggest selling record of his career, Oh, Pretty Woman. Estimated to have sold over 7 million copies in 1964 alone, it topped the American charts for three weeks holding at bay the British invasion by bands such as The Animals and Manfred Mann. In Britain it gave Roy his second straight number one (It's Over had dominated the UK charts in the spring of '64) and, like its predecessor, remained on the charts for over four months. And what made the songs even more stunning was his performance. Wearing a plain dark suit, with jet black hair and shades, Orbison would stand absolutely still, the eye of the musical storm that crashed around him.

While he was the only American vocalist to ride out the British invasion, Orbison also toured Britain regularly, initially sharing a bill with The Beatles (who, at the time, were by and large unknowns in America).

"I messed up the first day I got there. I walked out in this little theatre and they had Beatle placards everywhere, life-size ones. And I said, 'what's all this? What is a Beatle anyway?' John Lennon said, 'I'm one'. He was standing right behind me."

The Beatles of course, were hugely influenced by Orbison and their slow-tempo version of Please Please Me was very much a tribute to him.

In 1965 Orbison signed to MGM, lured by a lucrative deal that also offered the potential of Presley-level movie stardom. Indeed he did star in 1968's The Fastest Guitar Alive, but MGM was getting into financial trouble and Orbison's rich vein of hits began to dry up. To compound this, Roy's private life was marred when, in the midst of reconciliation with his ex-wife Claudette, (heroine of the Everlys hit), she was killed in a motorcycle accident. Two years later in 1968, two of Roy's sons were killed in a house fire. Reduced to touring clubs, Roy returned to his country roots and recorded for Mercury and Asylum in the '70's. His reputation as an influential master, however, began to soar once again via covers of his early work.

Linda Ronstadt set the ball rolling with Blue Bayou (1977) and three years later, Roy won a grammy for his duet with Emmylou Harris (That Loving You Feeling Again). A year later Don McLean scored with Crying, but real success came Roy's way again when his re-recording of the 1963 hit In Dreams became a pivotal element of David Lynch's 1986 movie, Blue Velvet.

Signing to Virgin, and with all of his old recordings embroiled in bankruptcy proceedings, Orbison set about re-recording his songs "just so they would be available" and released a double-set In Dreams.

In 1987, Roy Orbison was inducted into the Rock & Roll Hall of Fame and within twelve months had become a member of the Traveling Wilburys alongside Tom Petty, Bob Dylan, and George Harrison. With his career rejuvenated, Orbison fronted the extraordinary TV special recorded at the Coconut Grove in Los Angeles-Roy Orbison and Friends: a Black and White Night. Roy's friends who became his backing band were indeed stellar: Bruce Springsteen, Tom Waits, Kd Lang (duetting with him on the revival of Crying), Elvis Costello, Jackson Browne, Bonnie Raitt, J.D. Souther, Jennifer Warnes and more.

Then in December 1988 at the age of 52, Roy Orbison died suddenly from a heart attack at Hendersonville Hospital in Hendersonville Tennessee, after complaining of chest pains at the home of his mother.

Posthumously released in 1989, Roy's Mystery Girl album became the biggest selling record of his career. That success was sparked by two more Top Ten hits, You Got It (written by fellow Wilburys' Petty and Jeff Lynne) and I Drove All Night. In 1992 Virgin released King Of Hearts , a collection of previously unissued songs.

Now as we head towards a new millennium, the world continues to mourn the loss of one of music's all time greatest performers, most especially because only in death is his vast talent conspicuously receiving the long over due recognition it so richly deserved in life!

 

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Pretty Woman

Roy Orbison - "Only The Lonely" live on Dutch TV, 1965

Crying

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