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¿Por qué no están aquí?

 

 

Enrico Fermi argumentó en 1950 que si existen civilizaciones extraterrestres en la Galaxia, ya deberían habernos visitado. La evidencia contraria debería volvernos pesimistas respecto al problema, pero hay una posible solución: las explosiones gamma.

Nuestra Galaxia, la Vía Láctea, tiene un diámetro de unos 100.000 años luz. Si una civilización extraterrestre fuese capaz de explorarla a tan sólo una milésima de la velocidad de la luz, en apenas 100 millones de años habría visitado toda la Galaxia. Teniendo en cuenta que su edad alcanza los 10.000 millones de años, ¿dónde están tales civilizaciones? ¿Por qué no nos han visitado ya? Son preguntas que Enrico Fermi se formuló hace ya 49 años.

Las razones son múltiples, aunque todas dudosas. Quizá no comparten la necesidad humana de explorar, por ejemplo. Sin embargo, un astrofísico del Fermilab, el laboratorio bautizado en honor a Enrico Fermi, cree que podría existir otra explicación.

Las supuestas civilizaciones galácticas podrían estar apenas iniciando su viaje de exploración, como nosotros mismos, y la razón es bien sencilla: no pudieron hacerlo antes.

Los astrónomos han detectado extraños estallidos de rayos gamma que aparecen de forma aleatoria en el cielo. Se cree que son poderosas explosiones originadas durante colisiones entre estrellas colapsadas (por ejemplo, dos agujeros negros, o dos estrellas de neutrones). La radiación gamma que desprenden es sumamente peligrosa, capaz de esterilizar zonas completas de la Galaxia, impidiendo que la vida (incluida la nuestra) haya alcanzado un punto de maduración suficiente hasta hace relativamente poco.

En efecto, los estallidos gamma se producen ahora una vez por galaxia cada pocos cientos de millones de años. Pero en el pasado, este ritmo debió ser muy superior. Un estallido acaecido en el centro de un objeto galáctico como el nuestro puede bañarlo completamente con su radiación durante unos segundos. Suficiente para matar a todo ser vivo desprotegido (o al menos en uno de los hemisferios de los planetas afectados). Duraciones más prolongadas podrían afectar a todo el planeta, aunque en el caso de la Tierra, la destrucción de la capa del ozono podría bastar para permitir la llegada de los igualmente letales rayos ultravioleta procedentes del Sol.

En el pasado, pues, los estallidos gamma pudieron sobrevenir en nuestra Vía Láctea una vez cada pocos millones de años, frenando constantemente cualquier atisbo de rápida evolución biológica. En la actualidad, sería perfectamente posible que otros seres estuviesen en un grado evolutivo semejante al nuestro, más o menos avanzado. Quizá alguno de esos grupos estén empezando ya a extenderse a través de la Galaxia y quién sabe si pronto los tendremos aquí...


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